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三星市场公司半导体知识产权市场继续熠熠生辉

明星IP领军,2007年市场增长逾10%

2007年的情况表明,半导体知识产权(IP)产业仍然是电子市场中最亮丽的产业之一。去年半导体IP营业收入增长速度高于元件销售额,达到了接近15亿美元的最高纪录水平。

高价值IP,不论是自有的还是难以制造的,在早期分类中有时被视为“明星IP”。这类IP处于主导地位,其中处理器和接口类IP占总体市场的60%以上。三大IP供应商——ARM Ltd.、MIPS Technologies和Synopsys,不是以处理器就是以接口IP为主,它们三家几乎占总体市场的一半。

应用处理器IP是增长最快的领域,2007年营业收入几乎比2006年上升了25%。该领域中的主要厂商,如Imagination Technologies和Tensilica,所提供的产品都含有大量综合应用技术知识,使得其它公司不可能复制这种能力,即使能复制在经济上也得不偿失。随着越来越多的系统开始基于产业标准,iSuppli公司预测该领域的增长速度将继续位于所有IP领域之首,截至2012年的复合年增长率(CAGR)将达18.6%。

大众化商品IP,如标准单元库和内存编译器,2007年不太成功,尽管从绝对营业收入方面来看仍然表现良好。根据定义,这些IP的价值较低,因为它们的功能不是“火箭科技”,其它工程团队能够轻易地复制。

增长最慢的领域是物理库,复合年增长率只有1.5%。该领域面临三重挑战:首先,新设计数量普遍下降;其次,来自内部开发的库(如台积电的库)的竞争加剧;第三,未来不同制造工艺的总体数量减少。如果各种制造联盟(如IBM、特许半导体和三星之间的联盟)按计划开展,则将来不会需要那么多不同的单元库以及模拟模块。

内存特别令人感兴趣。标准内存模块和功能是大众化商品,增长速度明显相对较慢,与物理库的情况类似。但是,非易失性内存等新型内存的出现,在一定程度上抵消了上述情形。未来五年左右,新型内存技术应该能得到市场的迅速接受。

但总体而言,iSuppli预测IP市场增长速度将轻易超过总体半导体市场,因为目前以及将来日益复杂的设计不但需要使用更多的IP(多核ASSP和ASIC已经变得很普遍),而且需要应用处理器甚至完整子系统这样的更高水平、更高成本的IP。因此,IP市场在2012年以前有望继续以两位数的速度增长,到2012年超过25亿美元。对于芯片本身来说,两位数的增长率越来越少见。

图1所示为iSuppli公司对于2006-2012年半导体IP市场的预测。



图1:全球半导体IP营业额预测预测,按类别细分 (以百万美元计)

鉴于IP对于ASSP和ASIC市场至关重要,该市场不支持更多的成功企业可能令人意外,例如,ARC凭借2900万美元的营业额就获得了第10的排名。2007年ASSP和ASIC市场总体营业收入略低于1000亿美元。

但是,只有少数几家公司的营业收入超过了1000万美元大关,而且将来数目也不会有太大增长,这有几个原因。首先,真正拥有出色和/或独特IP的小型IP厂商往往被他人收购,不是被想利用其IP促进系统销售(同时防止该技术落入竞争对手手中)的系统厂商收购,就是被希望扩大规模的IP公司收购。仅2007年一年,Silicon Image Inc.就收购了sci-worx GmbH (2006年市场份额排名第10),On2 Technologies收购了Hantro Products Oy,MIPS收购了Chipidea——规模最大的一笔收购。

在这些收购活动中,收购方经常强调两家公司之间的“协同”,但是否总能获得协同效应则不得而知。当然,经常会得到一些运营优势——节省管理成本,以及(可能)获得一些销售优势,但技术优势似乎是另一个收获,而且是更加难得的收获。

ARM在2004年以接近10亿美元的价钱收购Artisan,当时就有人议论这两家公司如何互补,尽管它们的产品线截然不同。如今三年多过去了,这笔交易得到了什么协同效应仍然不明朗。最近MIPS收购Chipidea也面临同样情况,这两家公司的两条产品线——微处理器和模拟器件,难以做到非常不同,追踪上述两家合并而成的新公司的营业收入情况将会很有趣,可以看看它们的实际销售额增长率是否能高于市场总体水平。


但实现产品协同是非常可能的。在Silicon Image收购sci-worx的交易中,后者的视频处理器应该会很好地扩展前者的视频接口。将来,某家象ARM这样的公司,可能充分利用一家模拟厂商的产品线来补充自己的物理库产品;实际上,这样的收购活动尚未出现,这似乎有些不可思议。

百万美元级的IP公司非常稀少的另一个原因是,多数IP因为数量巨大而卖不出高价。在大众化商品IP市场获得成功只能依靠规模,一旦技术和质量问题被攻克,市场只能容纳一两家中到大型供应商。一个重要例子就是物理库(ARM)和内存(Virage)。难以想像这些领域还能再挤进一家或两家以上的成功企业,即使就增加一家或两家也不太可能。

最后一个原因是,实际上成功的IP厂商数量多于市场份额表上面所列出的数字,而且更加成功。第三方IP营业收入仅占IP所掌握的真实价值的一小部分。相当大的一部分IP收入没有流入专业IP厂商的腰包,实际上是流向了利用内部IP来刺激硅片销售的半导体公司。这方面的两个突出例子是德州仪器和高通。德州仪器拥有DSP技术,而高通则拥有CDMA技术。完全可以认为,高通不是真正的硅片供应商,而是巨大的IP供应商;只不过它的IP载体不是具有RTL代码的磁盘,而是硅片。

由于IP产业正在从初生阶段走向更加成熟的阶段,个别公司的命运可能有所起伏,但从总体来看,半导体IP未来仍将是成长前景最光明的领域之一。

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