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英特尔嵌入式处理器MeeGo:英特尔的胃口远不止通信市场

  iPhone、Android、Windows Mobile等智能手机在手机市场上打得传统手机厂商只有招架之功的背后,是苹果、Google、微软等计算厂商抓住了移动通信市场从语音服务转向数据服务这一历史性的机遇。

  作为计算基础的处理器厂商,英特尔也在不停地积蓄力量。今年年初在巴塞罗那举办的世界通信大会上,英特尔与诺基亚联手发布了嵌入式操作系统MeeGo。如果说与全球最大的手机厂商合作,英特尔的目光就盯在手机市场的话,那就太小瞧英特尔了。

  从扩展摩尔定律到互联计算

  英特尔很早就预测到计算将会向通信延伸。早在2002年春季的英特尔技术峰会(IDF)上,英特尔便提出了扩展摩尔定律,其中很重要的内容是要将PC市场的成功扩展到移动通信市场。

  其后,英特尔在移动通信领域投入不菲,希望借助于SoC(片上系统)等先进的半导体制造技术和开放式的硬件平台来与传统封闭的手机厂商一决高下。然而,英特尔在手机市场上进展并不顺利。道理很简单,英特尔是要用计算架构去革传统手机厂商的“命”,自然要遭到手机厂商的拼命抵抗。于是,在2006年英特尔业务架构调整中,通信业务被剥离,其StrongARM处理器也卖给了Marvell公司。

  到了2008年4月,英特尔在上海举办的 IDF上展出了基于x86架构的嵌入式凌动处理器和MID(移动互联网设备)。在时任英特尔高级副总裁的基辛格结束主题演讲后,本报记者问他,这是否意味着英特尔又重新回到了通信市场。他肯定地说“是的”,但却马上又说“不是”。他解释道:手机只是MID众多功能之一。

  此时的英特尔因为有了低功耗的凌动处理器,完成了从PC延伸到嵌入式领域x86架构的统一大业,而且目光也已不再局限于通信领域了。

  2009年9月,英特尔CEO欧德宁在IDF上提出了互联计算(Computing Continuum)理念,他认为,从嵌入式系统到手持式设备再到PC和服务器,都将无缝地在一起工作。

  “到2015年,联网计算用户的数量将会再增加10亿,同时也将会出现更多类型的计算设备,因此在设备间打造一致的体验就显得尤为重要。英特尔架构将性能与能效完美结合,为所有计算设备提供基础架构,创造一个虚拟的互联计算环境,实现一致的用户体验。”英特尔执行副总裁浦大地在今年4月北京IDF上这样描绘互联计算的前景。

  从互联计算到互联业务

  浦大卫在主题演讲中预测,2015年全球将有100亿台联网设备。而 Gartner公司曾经预测2015年全球PC保有量将达到20亿台。由此可见嵌入式处理器市场之大。凌动处理器无疑是英特尔嵌入式业务的核心所在。然而,发展凌动处理器受益的不仅仅是英特尔的嵌入式业务。6月22日,大连软交会期间,英特尔亚太研发公司总经理梁兆柱在接受本报记者采访时说,单有联网终端是不够的,它必须连上网,要借助云计算的支持才能提供各种服务。比如说车载信息系统中的很多实时信息都是由云计算提供的。如今,嵌入式系统应用中,服务的特征已经越来越明显。

  “莫斯科地铁遭到恐怖袭击后加强了安控系统的建设,他们不仅买了大量的监控终端,还买了多台安腾服务器进行分析处理。”梁兆柱认为,拓展作为服务载体的终端设备应用将会同时推动云计算的发展。从处理器层面看,在凌动处理器上发力,也会牵引至强处理器业务。从用户角度看,互联计算是从嵌入式设备到服务器的无缝计算,而从英特尔看,则是各种业务的互连。

  然而,英特尔面对的是一个诸侯割据的市场。PC 是通过忽略行业特征或者说不对特定应用优化,以牺牲效率来换取通用性;而嵌入式系统通常针对特定的应用进行优化,用途单一、性价比高也就成为嵌入式系统的一大特征,比如说,藏在PC键盘后面负责键盘管理的英特尔微控制器。在嵌入式市场中,无论是处理器还是操作系统,动辄以几十种计。由于行业特征的引入,应用平台更是五花八门。

  “在车载信息系统上,我们跟宝马合作成立了GENIVI联盟。后来发现,嵌入式特别是消费电子新产品层出不穷,我们不可能一个一个地去做。只有采用开放的软件系统平台,才能显著地提高嵌入式应用开发效率。”梁兆柱表示。

  把PC成功复制到嵌入式领域

  说到PC产业的成功,人们必然会想到“基于开放标准的规模化生产”。1981年,IBM研发PC时,个人电脑市场上苹果的AppleⅡ早已是一家独大,其他厂家的不同架构的电脑也咄咄逼人。开放的基因不仅让PC这个后来者在个人电脑市场上立足,而且最终成为市场的主导者。

  如今英特尔面对的嵌入式市场与当初IBM面对的个人电脑市场很相似。开放也就成为英特尔的必然选择。

  在PC发展历程中,《PC指南(PC Guide)》从主板接口到物理尺寸,对从BIOS到电源管理都做了详细的规定,十多年前对规范PC的发展发挥了重要作用。指南的编纂者是微软和英特尔,而IBM等PC系统厂商只是协助而已,“CPU+操作系统”的平台主导作用由此可见一斑。

  “推动下一代计算,非要有平台不可,这个平台要考虑到各种应用的共通性,不仅要成为开发的平台,还要成为应用分发的平台。”梁兆柱说,“诺基亚在Linux嵌入式应用上很有经验,我们跟他们讨论了很久。今年2月,我们决定将各自的基于Linux的嵌入式操作系统合并,用户界面采用诺基亚的Qt,这就是现在的MeeGo操作系统。”

  “单靠几个厂商来打造一个全新的生态环境会很辛苦,加上各种各样的嵌入式产品层出不穷,就难上加难了。因此,我们两家决定把MeeGo交给Linux基金会,让大家共同参与生态环境的建设。我们承诺的是,英特尔会持续地支持MeeGo,并为之优化凌动处理器架构。”梁兆柱表示。

  MeeGo与Google的Android同属嵌入式Linux,但由于遵从的Linux开放协议不同而开放程度不同。

  “对Android来说,你贡献的代码要经过层层审查,好不容易通过了审查,代码就属于Google而不属于你了。Google要靠后续的服务赚钱,当然不希望你去修改代码。”拓林思中国公司总经理周群说,“MeeGo则完全开放,只要遵从GPL协议,谁贡献的代码,别人都能拿来用。”

  航天科技控股集团有限公司副总经理张东普说到MeeGo也很兴奋:“在汽车配套市场积累了十多年的技术、知识和经验,我们理解汽车厂商和用户的需求,有了MeeGo这一开放的平台,我们可以把我们的创新、品质和服务快速地传递给用户。”

  在转型中挑战自我

  应该说英特尔在嵌入式领域遇到的最大的挑战将来自手机市场。这不仅因为手机市场在嵌入式领域规模最大、竞争最激烈,还在于手机对功耗十分敏感。功耗和性能原本就是矛盾的,在性能上胜出ARM的凌动处理器,在功耗上却暂时处于下风。

  在降低功耗上,英特尔曾经分别从诺基亚和英飞凌购买移动调制解调器和低功耗管理技术,更重要的是利用自己在半导体技术上的优势,从根本上解决问题。6月 24日,英特尔在夏威夷举办的2010年超大规模集成电路技术研讨会上宣布,已经在32nm工艺上成功地将射频模块集成在手机系统芯片上,从而满足手机等移动设备对低功耗的需求。

  “在嵌入式领域,硬件、软件和服务是嵌在一起的。所以,我们不仅是芯片公司,还是一个互联计算的公司。你需要什么服务,我们就想办法满足你。实际上我们是在转型。”梁兆柱说。

  “1981年,IBM和Intel合作打造PC时,谁也没想到PC会做这么大。现在我们又在打造一个很大的生态系统,有点创造历史的味道。”曾在IBM工作多年的梁兆柱感慨道。

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